Alors que la NASA se prépare pour la première mission Artemis, Aerojet travaille en avant

La conception d’un artiste montre le moteur principal du vaisseau spatial Orion en train de se déclencher lors d’un survol lunaire, entouré de huit des moteurs auxiliaires d’Aerojet Rocketdyne construits à Redmond. (Illustration de la NASA) REDMOND, Washington. – Lorsque la fusée Space Launch System de la NASA envoie un vaisseau spatial Orion sans équipage au-delà de la lune et retour pour la mission Artemis 1, le voyage mettra les composants de fusée construits à Redmond à leur test le plus sévère. Mais dans les installations d’Aerojet Rocketdyne à Redmond, où le matériel pour Artemis 1 a été construit il y a des années, les ingénieurs travaillent déjà des années à l’avance. « Nous avons livré Artemis 1 et 2, et nous sommes en train de terminer Artemis 3 pour que les tests d’acceptation se terminent cet été », a déclaré Erica Raine, responsable du programme Aerojet qui supervise les travaux sur la capsule Orion à Redmond.

Erica Raine est ingénieur senior chez Aerojet Rocketdyne à Redmond, Wash. (Photo via LinkedIn)

Et elle parle juste des propulseurs de contrôle de réaction pour le module d’équipage Orion d’Artemis 3 – le véhicule qui est destiné à transporter des astronautes sur la lune dès 2025. Certains des composants actuellement assemblés à Redmond sont destinés à faire partie de l’Artemis 5 mission lunaire, prévue pour 2028. Le calendrier de production d’Aerojet montre combien de temps il faut pour assembler les millions de pièces de la fusée SLS et de la capsule Orion qui doivent être lancées depuis le Kennedy Space Center de la NASA en Floride lundi. Même si cela fait des années que le matériel Artemis 1 a quitté Redmond, l’équipe Aerojet est prête pour le décollage. « Cela a été un long chemin, mais c’est tellement gratifiant et la mission est très excitante – peut-être 42 jours en orbite lunaire », a déclaré Raine. Artemis 1 marquera le tout premier lancement de la SLS, la fusée la plus puissante jamais construite pour la NASA (8,8 millions de livres de poussée au décollage contre 7,5 millions de livres pour Saturn V). La fusée enverra Orion sur une trajectoire avec une longue orbite en boucle qui s’étend à 40 000 milles au-delà de la lune. Au terme d’un voyage de 42 jours, l’Orion replongera dans l’atmosphère pour un plongeon dans l’océan Pacifique. La mission est conçue pour tester tous les composants qui entreront en jeu lors des missions Artemis en équipage à venir, allant du bouclier thermique d’Orion aux moteurs et systèmes de propulseurs construits par Aerojet. L’opération d’Aerojet à Redmond, qui compte plus de 400 employés, se concentre sur les propulseurs plus petits : par exemple, les 12 propulseurs de contrôle de réaction pour le module d’équipage Orion et les huit moteurs auxiliaires pour le module de service construit en Europe. L’équipe de Redmond travaille également sur les propulseurs de contrôle de réaction de l’étage supérieur du SLS, également connu sous le nom d’étage de propulsion cryogénique provisoire. « La majorité des moteurs sur lesquels nous travaillons ici à Redmond sont vraiment de la taille d’une table », a déclaré Raine. « Les moteurs du module d’équipage, ils ont à peu près la taille d’un grille-pain. Le moteur auxiliaire est comme un petit cône de signalisation. … Notre atelier d’usinage n’est pas configuré pour cette plus grande échelle. D’autres installations d’Aerojet travaillent sur des composants de système de propulsion plus importants, tels que le moteur principal d’Orion. Mais parfois, Redmond joue également un rôle dans ces composants – par exemple, en gérant les travaux sur le moteur de largage du système d’abandon de lancement ou en rénovant les soupapes du moteur principal. Un moteur auxiliaire pour le module de service Artemis 3 Orion subit des tests. (Aerojet Rocketdyne Photo) Raine a reconnu qu’une partie du travail effectué à Redmond n’est «pas aussi sexy» que le rocketeering qui a pénétré, par exemple, les moteurs d’étage RS-25 du SLS. Ces mastodontes ont été récupérés des navettes spatiales de la NASA et remis à neuf par Aerojet au Stennis Space Center de la NASA dans le Mississippi. (Le moteur principal d’Orion est également une navette d’occasion.) Néanmoins, elle et son équipe sont fiers de leur contribution à l’effort Artemis d’Aerojet. « Nous sommes tous une grande famille, mais nous avons des spécialités différentes », a déclaré Raine. Et l’équipe de Redmond pourrait bientôt ajouter à ses spécialités : l’automne dernier, Aerojet Rocketdyne a remporté le feu vert de la NASA pour développer le moteur principal Orion de nouvelle génération. « Cette phase de conception et de développement est en cours en ce moment », a déclaré Raine. « Nous passons par une série de composants PDR [preliminary design reviews], et certains de ces composants seront probablement travaillés à Redmond. Ce n’est pas encore officiel, mais nous regardons vers l’avenir. Le moteur de nouvelle génération ne devrait pas entrer en service avant Artemis 7, qui est actuellement prévu pour 2029. Cela peut sembler loin, mais chez Aerojet, le moment est venu de penser à l’avenir. Précédemment : un ingénieur d’Aerojet remporte le prix Silver Snoopy de la NASA

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