Boeing et Northrop gagneront-ils 82 milliards de dollars à la NASA ?

L’espace est difficile – comme les investisseurs de l’espace aiment le souligner – et il peut être particulièrement difficile pour les entreprises spatiales de réaliser des bénéfices dans un marché encombré où les clients sont limités et la concurrence est abondante.

En 2006, afin de minimiser la concurrence et la guerre des prix dans le secteur spatial, Boeing (BA -0,88%) ligoté avec un rival Lockheed Martin (LMT -0.40%) former une joint-venture pour le lancement de fusées dans l’espace. En unissant leurs forces dans une United Launch Alliance, ou ULA, Boeing et Lockheed visaient à garantir que leurs activités spatiales resteraient rentables – car ils ne se disputeraient plus les contrats.

Ce plan a plutôt bien fonctionné jusqu’à ce que SpaceX arrive sur les lieux et lance une guerre des prix contre ULA elle-même. Maintenant, il semble que Boeing ait décidé de former une autre grande alliance afin de minimiser la concurrence dans au moins un secteur du marché spatial : l’espace lointain.

Un chiffre ahurissant

À la fin du mois dernier, la NASA a annoncé une nouvelle opportunité de contrat pour les entreprises spatiales, indiquant qu’elle prévoyait de lancer des appels d’offres pour des travaux d’exploration, de production et d’exploitation (EPOC) sur au moins cinq – et peut-être jusqu’à 20 – lancements à venir de son nouveau Mégafusée du système de lancement spatial.

Initialement, le contrat couvrira les services de lancement sur les cinq missions lunaires désignées Artemis V à Artemis IX. Par la suite, la NASA pourrait avoir besoin d’aide pour cinq autres lancements Artemis (X à XIV), ce qui prolongerait la durée du contrat jusqu’en 2036 environ. Il est même possible d’ajouter 10 missions supplémentaires au cours de la même période envisagée pour les missions Artemis V à XIV.

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Additionnez-les, et cela représente potentiellement 20 lancements d’Artemis. Et si l’on considère que, dans un récent rapport au Congrès, l’inspecteur général de la NASA, Paul Martin, a estimé le coût de production et de lancement de SLS à 4,1 milliards de dollars par mission, la valeur potentielle totale de ces 20 lancements prévus est époustouflante :

82 milliards de dollars. Avec un B majuscule.

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C’est un parcelle d’argent – et beaucoup d’incitations pour un grand entrepreneur de la défense comme Boeing à faire tout ce qui est en son pouvoir pour gagner au moins une part du gâteau. C’est peut-être pourquoi à peine la sollicitation EPOC de la NASA est-elle sortie que Boeing a annoncé qu’il s’allierait à un rival pour soumissionner sur le contrat : Northrop Grumman (CNP -0,09%).

En fait, « enchère » est peut-être un mot trop faible pour décrire ce qui se passe ici car, comme SpaceNews rapporté le mois dernier, dès le départ, ce contrat sera essentiellement dans le sac de Boeing. Ce contrat spatial de 82 milliards de dollars sera « effectivement attribué à un fournisseur unique » à Deep Space Transport LLC – le nom de la nouvelle coentreprise entre Boeing et Northrop.

Dans une certaine mesure, cela a du sens. Après tout, la fusée qui sera utilisée sur EPOC – le Space Launch System (SLS) – est construite principalement par Boeing, et les fusées d’appoint solides qui aident à faire décoller SLS sont fabriquées par Northrop. Même si, en théorie, d’autres entreprises pourraient construire ces fusées pour la NASA, en pratique, l’agence spatiale pense que « d’avoir [someone other than Boeing] la fabrication de l’étage central et de l’étage supérieur d’exploration peut prendre jusqu’à 10 ans et à un « coût en double » pour les contribuables. La NASA soutient de la même manière qu’il faudrait jusqu’à neuf ans à une entreprise autre que Northrop pour apprendre les ficelles de la construction des propulseurs à fusée solide de SLS.

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Donc, fondamentalement, la NASA soutient que l’approvisionnement exclusif de ce contrat potentiellement de 82 milliards de dollars est en fait une mesure de réduction des coûts.

Ce que cela signifie pour Boeing et Northrop

Je suppose que ça pourrait marcher comme ça. Après tout, la NASA affirme que son objectif ici est de réduire le coût du SLS de 50 % ou plus – vraisemblablement en garantissant à Deep Space Transport LLC des économies d’échelle qui leur permettront de construire jusqu’à 20 fusées SLS moins chères. L’administratrice associée de la NASA pour les opérations spatiales, Kathy Lueders, a même suggéré qu’elle aimerait réduire les coûts à « entre 1 et 1,5 milliard de dollars » par mission, ce qui représenterait quelque chose comme 20 ou 30 milliards de dollars répartis sur 30 missions. (Elle a admis, soit dit en passant, que « nous avons un peu de chemin à faire » avant que cela n’arrive).

En attendant, il semble bien que Boeing et Northrop Grumman se soient mis en bonne position pour capturer 82 milliards de dollars de l’argent des contribuables en s’associant et en aidant la NASA à explorer l’espace lointain. Et même si cela ne fonctionne pas, et dans le pire des cas, que se passera-t-il si la NASA réussit à réduire ce coût à seulement 20 ou 30 milliards de dollars ?

C’est encore beaucoup d’argent pour Boeing et Northrop – et ils n’auront même pas à rivaliser avec qui que ce soit pour le gagner.

Riche Smith n’a aucune position sur les actions mentionnées. The Motley Fool recommande Lockheed Martin. The Motley Fool a une politique de divulgation.

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