Comment un ancien chercheur de Microsoft a utilisé l’IA pour cultiver de la laitue primée à 5 000 miles de distance – Metaverse Marketingverse Marketing

Le directeur commercial de Koidra, Soojung Smith (à gauche) et Kenneth Tran, fondateur, PDG et directeur de la technologie, devant leur bureau de Seattle WeWork. (Metaverse Marketingverse Marketing Photo / Lisa Stiffler) C’est assez impressionnant de faire pousser de la laitue primée dans une compétition en serre contre 42 équipes de près de deux douzaines de pays. C’est encore plus remarquable quand vous le faites à 5 000 milles de distance. Koidra, une startup « IA of Things » basée à Seattle, a remporté cet été le défi international Autonomous Greenhouse Challenge – sa deuxième fois en remportant le titre. Le concours s’est déroulé à l’Université et recherche de Wageningen aux Pays-Bas, peut-être la meilleure institution au monde pour la production alimentaire sous serre. Ajoutez à tout cela le fait que le fondateur de Koidra, Kenneth Tran, est nouveau dans l’agriculture et la production alimentaire. Franchement, il peut sembler un peu ambivalent à ce sujet. « Je suis venu à l’agriculture vraiment du point de vue de la technologie et du contrôle industriel », a déclaré Tran, qui est le PDG et directeur de la technologie de Koidra. Bien qu’il ne soit pas un ardent pouce vert, Tran connaît parfaitement la technologie. Il est diplômé en mathématiques et en informatique. Son emploi précédent était celui de scientifique appliqué principal pour Microsoft Research pendant plus de sept ans. Sa passion est l’apprentissage par renforcement, ou RL, qui est un sous-domaine de l’apprentissage automatique. L’apprentissage par renforcement, je l’ai expliqué, concerne la prise de décision et l’optimisation en temps réel, alors que la majeure partie du ML concerne la classification et la prédiction. « Je crois [reinforcement learning] est la nouvelle frontière de l’IA », a déclaré Tran. Chez Koidra, Tran applique l’apprentissage par renforcement aux processus industriels, avec un accent initial sur l’agriculture. Selon l’entreprise, l’utilisation de ce type d’apprentissage automatique peut augmenter le volume de nourriture produite tout en réduisant l’utilisation d’eau, d’engrais et de pesticides. Les images RVB ont aidé l’équipe de Koidra à surveiller à distance le poids et la croissance de la laitue en temps réel. (Koidra Photo) Ce sont des avantages essentiels. L’amélioration de l’agriculture en intérieur peut être essentielle pour répondre et réduire le changement climatique. Des températures plus chaudes et des phénomènes météorologiques plus extrêmes ont déjà des répercussions sur l’agriculture de plein air dans de nombreux endroits. Et l’agriculture est un important contributeur de carbone : y compris la production animale, l’agriculture génère entre 19 et 29 % des émissions mondiales de gaz à effet de serre. Agtech est un domaine de plus en plus mûr. Selon PitchBook, les investisseurs ont dépensé 10,5 milliards de dollars dans des transactions agtech dans le monde l’année dernière, établissant un nouveau record pour le secteur. Au premier trimestre de cette année, les entreprises agtech ont levé 3,3 milliards de dollars. Lors du concours hollandais de quatre mois, l’équipe Koidra a utilisé son logiciel pour régler à distance les paramètres de la serre tels que l’éclairage, la ventilation, le chauffage, l’irrigation, la buée et les écrans d’occultation. Divers moniteurs ont fourni des informations sur les conditions de la serre. Les images RVB (rouge, vert, bleu) de la laitue ont donné un aperçu de son poids et de sa croissance en temps réel, tandis que les images thermiques ont révélé le taux de perte d’eau des légumes par transpiration. Tran a trouvé son chemin vers les serres grâce à Microsoft Research. Alors qu’il était employé par la centrale technologique de Redmond, Washington, Tran a encadré des équipes pour déterminer comment optimiser l’efficacité énergétique des centres de données Microsoft et prévoir leurs besoins en consommation d’énergie. « C’est un problème tellement percutant à résoudre. Ce n’est pas seulement un problème technique fantaisiste, cela résout des besoins de base. Il a apprécié les projets, mais n’a pas été en mesure d’expérimenter facilement les opérations des centres de données, étant donné qu’ils doivent toujours fonctionner de manière fiable. Puis j’ai remarqué la ferme verticale intérieure poussant dans le café d’un immeuble Microsoft. « Cela m’a rendu curieux », a déclaré Tran. « Je me suis accroché au problème de l’agriculture en intérieur. C’est un projet favorable à la recherche. Pour me lancer dans le secteur, j’ai consulté des experts en agriculture d’Amérique du Nord pour comprendre la biologie végétale et l’agriculture intérieure. Cela comprenait des chercheurs de l’Oregon State University, de l’Université Cornell et d’Agriculture et Agroalimentaire Canada, le ministère fédéral de l’agriculture du pays. Alors que la résolution de problèmes ML le motive, Tran apprécie l’importance de la production alimentaire. « C’est un problème tellement percutant à résoudre », a-t-il déclaré. « Ce n’est pas seulement un problème technique sophistiqué, cela résout des besoins de base. » Tran a participé au premier concours international de serre en 2018 dans une équipe Microsoft. Ils ont gagné avec leurs concombres supérieurs, battant les concurrents de Tencent, Intel et d’ailleurs. Les images thermiques donnent une idée de la transpiration ou de la perte d’eau de la laitue. Le point orange est une boule en plastique qui sert de référence car elle ne transpire pas et est toujours plus chaude que les plantes. (Koidra Photo) En 2020, Tran a quitté Microsoft pour former Koidra. L’année suivante, la startup a participé seule au concours et a gagné avec sa laitue, gagnant encore cette année. La société est passée à 25 employés et a récemment embauché le directeur commercial Soojung Smith, un entrepreneur en série et ancien dirigeant de Microsoft. La start-up de Seattle, Phaidra, travaille dans une industrie similaire, utilisant l’IA pour contrôler les processus industriels. Elle s’est concentrée sur la consommation d’énergie et le chauffage et le refroidissement d’entreprises telles que les centres de données, les raffineries, les usines pharmaceutiques et les aciéries. Koidra compte environ 10 clients de son logiciel de serre. Cela comprend Winset Farms en Colombie-Britannique, qui fournit des produits à Costco, et Local Bounti au Montana. La startup a levé un tour de table de 4,5 millions de dollars plus tôt cette année. Elle a des bureaux à Seattle et au Vietnam, où vit la famille de Tran. Koidra prévoit de construire une serre au Vietnam, ce qui est une option plus abordable que les États-Unis, a déclaré Tran. Il est également co-fondateur d’Ayo Biomass, un fabricant de combustibles à base de biomasse ligneuse basé au Vietnam.

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