L’ancien partenaire de Novastar Niraj Varia relève un nouveau défi en tant que PDG de l’agtech kenyane iProcure – Metaverse Marketing

Niraj Varia dépensé les huit dernières années chez Novastar Ventures, un VC mondial avec des hubs à Nairobi, Lagos et Londres, après l’avoir rejoint à sa création et avoir gravi les échelons pour devenir partenaire. Sous sa direction, la société a investi dans de nombreuses startups technologiques dans la région subsaharienne de l’Afrique et, plus récemment, a mené des efforts pour aider la société à gérer plusieurs fonds.

C’est cette expérience de business development qu’il apporte à la scale-up agtech kenyane, iProcure, qui fait partie du portefeuille de Novastar, et qu’il rejoint en tant que PDG, en remplacement du co-fondateur Stefano Carcoforo. Carcoforo, qui avec la nomination de Varia devient le directeur des données et de la croissance, a cofondé l’agtech avec Nicole Galletta (responsable de l’innovation), Patrick Wanjohi (directeur technique) et Bernard Maingi (directeur commercial) en 2014.

iProcure relie les fournisseurs agricoles aux détaillants locaux (agro-revendeurs) grâce à une infrastructure de distribution unique qui relie les chaînes d’approvisionnement agricoles en Afrique de l’Est. L’agtech est conçue pour relever le défi des ruptures de stock et des approvisionnements de qualité inférieure, apportant de nouvelles efficacités qui abaissent et stabilisent également les prix des produits.

Metaverse Marketing s’est entretenu avec Varia de ses plans pour diriger la croissance d’iProcure à travers l’Afrique et de ses réflexions sur l’espace actuel d’investissement dans les startups en Afrique.

TC : Vous venez d’être nommé à la tête de l’une des entreprises agtech à la croissance la plus rapide d’Afrique, mais vous avez également une grande expérience dans le monde des startups technologiques, à la fois en tant que fondateur et investisseur. Vous avez dû vivre de belles expériences. Comment s’est passé le voyage pour vous, jusqu’à présent ?

Varia : Ma carrière a été quelque chose d’une marche aléatoire. Après un bref passage en tant qu’actuaire, j’ai rejoint McKinsey & Co pendant quatre ans, où j’ai été exposé à de multiples industries et problèmes commerciaux. En quittant McKinsey, j’ai passé plusieurs années à essayer d’apporter des façons de penser commerciales aux ONG et aux organisations caritatives en Afrique, ce qui m’a amené à travailler dans 12 pays africains, où j’ai beaucoup interagi avec les régulateurs, les agriculteurs et les hommes d’affaires.

Pendant ce temps, j’ai vu de mes propres yeux les défis de l’énergie de cuisson en milieu rural et le manque de solutions à la déforestation, ce qui a conduit à ma première entreprise commerciale, qui a créé l’infrastructure qui utilise l’intégration de l’argent mobile pour distribuer des solutions énergétiques alternatives.

Plus tard, j’ai quitté l’entreprise avec de précieuses leçons que j’ai apportées à Novastar, où j’ai passé huit ans à élaborer une stratégie d’investissement, à développer des systèmes et à apprendre des leçons sur le fonctionnement du capital-risque en Afrique et, dernièrement, à diriger les opérations de l’entreprise pour construire les systèmes et processus pour développer une plate-forme évolutive capable de gérer plusieurs fonds en même temps. Pendant ce temps, mes démangeaisons entrepreneuriales ont repris et j’ai fondé un service de livraison de nourriture au service de la classe moyenne kenyane, qui a bien décollé, mais n’a pas survécu à Covid.

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Qu’est-ce qui a inspiré votre transition du monde du capital-risque vers iProcure, qui est l’une des sociétés du portefeuille de Novastar Ventures ?

J’ai rencontré l’équipe d’iProcure chez Novastar et j’ai fait partie de leur conseil d’administration pendant cinq ans, mais lorsque Carcoforo m’a demandé si j’envisagerais de prendre le rôle, j’ai d’abord pensé que c’était une idée folle. J’étais déjà associé dans l’un des principaux VC en Afrique et un passage au poste de PDG n’était pas une priorité.

Mais ensuite, plus j’y réfléchissais, je réalisais que revenir dans la vie des affaires me donnait la chance de conduire quelque chose de 10 à 100 rapidement – ce qui n’est généralement pas quelque chose qu’un gestionnaire de capital-risque peut faire.

Cela me permet également de vraiment faire bouger les choses, et pas seulement de murmurer à l’oreille des fondateurs qui font vraiment bouger les choses. Tout cela en m’étirant d’une manière qu’un autre fonds n’allait pas faire.

La mission d’iProcure est celle qui me tient à cœur depuis que j’ai quitté McKinsey & Co. Où que j’aie été, quelle que soit la chaîne de valeur agricole que j’ai examinée, l’incapacité à accéder et à appliquer systématiquement les bons intrants a toujours entravé les rendements, freinant la capacité de l’Afrique à se nourrir.

L’opportunité avec iProcure correspond aux leçons exactes que j’ai apprises de ma carrière. D’une part, l’entreprise a rapidement fait trois pivots à partir de son idée commerciale d’origine avant d’atteindre le marché de produits qu’elle a aujourd’hui, qui complète plutôt qu’elle ne remplace la relation entre les agriculteurs et leur détaillant local. L’utilisation de la technologie pour dynamiser la chaîne d’approvisionnement en intrants agricoles, et non pour essayer de remplacer la relation de confiance existante entre l’agriculteur et l’agro-détaillant a conduit l’entreprise à croître de 16 fois en quatre ans.

Deuxièmement, l’équipe est incroyablement diversifiée. Il comprend un générateur d’idées hyperactif, un tacticien obsessionnel avec des relations extraordinaires et des compétences politiques, un responsable technique pragmatique axé sur la construction de ce dont les utilisateurs ont besoin et non ce qui semble cool, un constructeur de processus obsessionnel et un opérateur qui peut tenir d’énormes pièces mobiles dans leur tête. Plus important encore, nous sommes tous des amis d’abord et des partenaires commerciaux ensuite. Cette culture forte, ce profond respect et cet amour mutuel l’emportent sur la réalisation de revenus plus élevés ou sur une valorisation plus élevée.

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Rejoindre iProcure a finalement été une décision facile à prendre. C’est devenu une grande chance pour moi d’apprendre et de grandir, et un excellent moyen pour moi de créer un impact sur une entreprise qui, elle-même, a déjà un impact énorme sur plus d’un million d’agriculteurs.

Quels sont vos domaines d’intérêt immédiats chez iProcure ?

Ma première priorité est de faire en sorte que l’entreprise travaille brillamment pour tirer le meilleur parti de cette saison – nous voulons doubler notre portée à 2 millions d’agriculteurs, un objectif difficile, mais réalisable, compte tenu des investissements que nous avons réalisés dans la technologie et l’infrastructure physique.

Je prévois ensuite de préparer l’entreprise à agrandir 10 fois sa taille actuelle, en construisant les systèmes, les processus, les équipes et la base de capital nécessaires pour lui permettre de transformer le fonctionnement de l’agriculture en Afrique de l’Est et de l’Ouest.

Nous nous développerons en Ouganda et en Tanzanie et, avec le temps, au Nigeria. Nous élargirons également notre offre BNPL pour permettre aux agrovétérinaires de servir les agriculteurs sans être contraints par leurs propres flux de trésorerie. Enfin, nous prévoyons de faire un gros investissement dans nos données : nous collectons des données sans précédent sur l’utilisation des intrants agricoles en Afrique, des données qui peuvent générer des informations pour améliorer nos propres performances, transformer la prise de décision des agriculteurs et transformer un système très ancien. industrie à la mode.

Pour les startups en herbe, les conseillers jouent un rôle important lorsqu’ils lèvent des fonds ou tentent de trouver un produit adapté au marché. Jouerez-vous un rôle chez Novastar Ventures, ou serez-vous impliqué dans les sociétés de son portefeuille, en particulier celles que vous conseilliez, à l’avenir ?

Je ne conserverai aucun rôle opérationnel ou d’investissement chez Novastar mais je continuerai à conseiller certaines des sociétés du portefeuille que j’ai dirigées ou soutenues. Quitter un rôle quotidien de conseil auprès de ces entreprises a été, en vérité, la partie la plus difficile de ma décision de quitter Novastar. J’ai été tellement impliqué dans les succès et les échecs de Komaza, Turaco et Sanergy, entre autres, que quitter ces conseils a laissé un grand vide dans ma vie de tous les jours. Heureusement, certains m’ont demandé de continuer à les soutenir, alors le vide n’est pas encore tout à fait vide.

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Comment décririez-vous la scène des startups en Afrique en ce moment – étant donné que vous avez également été fondateur – les changements notables dont vous avez été témoins jusqu’à présent ?

C’est hyper excitant. Il n’y a jamais eu de meilleur moment pour être entrepreneur ou investisseur en Afrique. La qualité des talents est exceptionnelle.

L’infrastructure dont les startups ont besoin est de plus en plus développée – l’époque où je devais créer moi-même une intégration dans le fournisseur d’argent mobile M-pesa est révolue – il y a des dizaines d’entreprises qui le feront pour moi. L’époque où vous deviez effectuer vous-même chaque livraison est révolue – de nombreuses entreprises utilisent la technologie pour le faire à votre place.

Les gouvernements se rendent également compte rapidement que les startups sont essentielles pour résoudre les énormes problèmes auxquels nos pays sont confrontés, en partie parce que les startups disposent de la technologie pour les aider, mais surtout parce que les entrepreneurs voient des opportunités plutôt que des défis.
C’est fondamentalement différent de quand nous avons commencé à Novastar en 2014, lorsque les startups ont eu du mal à trouver des talents, les régulateurs les ont étranglés et les équipes ont dû tout construire elles-mêmes.

Que pensez-vous du ralentissement du capital-risque, de ses effets notables en Afrique. Comment prévoyez-vous que cela se répercutera sur le continent ?

2022 est une année difficile pour la collecte de fonds. Après deux années faciles pour les entrepreneurs, c’est une année au cours de laquelle les modèles commerciaux sont testés alors que le capital devient plus difficile à trouver. Bien que certaines de ces mesures soient sensées, de nombreuses bonnes entreprises sont contraintes de fusionner et de se retirer de manière peu attrayante parce que les investisseurs ne sont pas disposés à prendre des risques, même les investisseurs en capital-risque.

C’est, je pense, temporaire. Les performances des entreprises prospères sur le continent attireront à nouveau les investisseurs et, d’ici un an environ, les capitaux reviendront. Je suis convaincu que les entrepreneurs qui manquent de temps en 2022 resteront dans l’entrepreneuriat sur le continent et reviendront meilleurs, plus forts et plus sages, et créeront de grandes entreprises en 2023 et 2024. L’avenir est très prometteur.