Un nouveau jour pour le nucléaire ? Pourquoi le directeur financier de TerraPower est confiant quant à l’avenir, malgré les défis – Metaverse Marketingverse Marketing

La conception d’un artiste montre la disposition du projet de démonstration du réacteur Natrium à Kemmerer, Wyo. (Illustration TerraPower) Serait-on en train d’assister au retour du nucléaire ? Après des décennies en veilleuse, le vaste projet de loi sur le changement climatique récemment signé par le président Biden comprend de multiples initiatives visant à renforcer les centrales nucléaires existantes et futures. La Californie a pris cette semaine des mesures pour empêcher son dernier réacteur de s’arrêter et l’Allemagne prend des mesures similaires. Et TerraPower, la société d’énergie nucléaire de nouvelle génération soutenue par Bill Gates, a annoncé un investissement massif de 750 millions de dollars en août. TerraPower construit sa première usine de démonstration dans le Wyoming – un réacteur rapide refroidi au sodium qui comprend un système de stockage d’énergie à base de sel fondu qui peut agir comme une batterie pour des augmentations d’énergie à court terme. A puissance maximale, le réacteur Natrium devrait pouvoir alimenter 400 000 foyers. Le projet de 4 milliards de dollars est en grande partie financé par le nouveau financement et plus de 1 milliard de dollars de soutien du ministère de l’Énergie (DOE) par le biais d’un partenariat public-privé. L’entreprise de 16 ans emploie 370 personnes.

Marcia Burkey, directrice financière de TerraPower. (Terra Power Photo)

Une autre entreprise, X-energy, construit sa propre usine de démonstration soutenue par le DOE dans l’est de Washington. Mais bien qu’il y ait un élan pour le nucléaire, des obstacles massifs subsistent. Il n’y a actuellement aucune source de combustible de réacteur pour TerraPower et de nombreuses autres nouvelles entreprises, grâce à la guerre de la Russie contre l’Ukraine. Les régulateurs fédéraux doivent déterminer les licences pour les réacteurs de pointe. Et le temps presse : les deux projets de démonstration sont censés commencer à séparer les atomes d’ici 2028 selon un calendrier fixé par le Congrès. Nous avons récemment rencontré Marcia Burkey, directrice financière de TerraPower, basée à Bellevue, Washington, pour savoir pourquoi elle dit que leur « sera le prochain réacteur déployé aux États-Unis » – et pour relever les défis à venir. Notre conversation a été modifiée pour plus de longueur et de clarté. Metaverse Marketingverse Marketing : Quelle partie de la législation sur le climat, connue sous le nom de loi sur la réduction de l’inflation, aidera le plus TerraPower ? Burkey : Parmi les choses les plus importantes, il y a la disposition HALEU (abréviation de combustible à uranium faiblement enrichi à dosage élevé et prononcé hay-lou). Cela représente 700 millions de dollars pour soutenir HALEU. Aujourd’hui, la Russie est le seul endroit au monde qui en produit. En donnant le [DOE] récompenses à deux réacteurs de démonstration et d’autres récompenses de niveau inférieur qui ne faisaient pas partie des deux démonstrations, le gouvernement américain s’engageait à aider à développer des technologies nécessitant HALEU. Et donc c’était toujours le plan d’avoir une capacité et une capacité nationales. Ce que fait ce projet de loi, c’est qu’il accélère vraiment cette capacité nationale. Qu’est-ce qui vous donne l’assurance que vous serez en mesure de respecter vos échéanciers et de respecter votre budget ? Burkey : Oui, c’est une préoccupation légitime. Mais si vous regardez des décennies en arrière, vous verrez que les États-Unis ont construit des centrales électriques en cinq ans ou moins. Nous avons donc de l’expérience dans ce domaine. Et ce qui me donne confiance, c’est que notre équipe travaille vraiment pour essayer d’utiliser un approvisionnement prêt là où il est disponible [versus all custom-made materials]. Et nous avons un soutien « pangouvernemental » derrière nous. Donc, quand il y a des problèmes qui sont étranglés – ce qui vient de se passer sur HALEU en est un parfait exemple – quand l’administration Biden dit pangouvernemental, elle le pense vraiment. Et qu’en est-il des licences de la Nuclear Regulatory Commission (NRC) ? Burkey : La NRC n’a jamais autorisé un réacteur de ce type. Mais je vois déjà dans notre travail avec eux qu’ils sont très déterminés à essayer de faire ce qu’ils peuvent pour respecter ce calendrier de démonstration, car c’est le Congrès qui a choisi les sept ans [timeline]. Le réacteur de démonstration de TerraPower sera construit à Kemmerer, Wyo. sur le site de cette centrale au charbon bientôt à la retraite. (Photo TerraPower) GW : Quelle est votre trajectoire, à l’avenir ? Burkey : Les États-Unis ont inventé le nucléaire. Cela montrera que nous pouvons revigorer et continuer à jouer un rôle de leader aux États-Unis et dans le nucléaire avancé. Nous avons eu des investisseurs motivés par une mission, courageux et engagés, mais nous sommes une société privée, nous sommes une société à but lucratif. Nous devons donc vendre des plantes commerciales et en tirer un juste retour. Ainsi, dans les années 2020, nous démontrons [the technology]dans les années 2030, nous vendons les réacteurs commerciaux et redynamisons ce marché pour qu’il tienne au moins 50 %, sinon plus, de [U.S.] électricité décarbonée fournie par le nucléaire. GW : Votre objectif est de faire passer le coût d’un réacteur de 4 milliards de dollars à 1 milliard de dollars. Comment est-ce possible? Burkey : Avec une démonstration, il y a beaucoup de choses inédites que nous devons construire. Il y a une usine de fabrication de carburant assez chère, et cela fait partie du rôle que GE [Hitachi Nuclear Energy] apporte, cela ne sera pas développé une seconde fois. Nous devons obtenir la licence du NRC, par exemple. Il y a donc de nombreux coûts inédits dans les 4 milliards de dollars qui ne se reproduisent pas dans l’usine commerciale, ce qui est typique du développement technologique. GW : Y a-t-il des limites quant à l’endroit où vous pouvez construire des réacteurs ? Burkey : L’accès à l’expédition par rail, barge ou route pour certaines des pièces fabriquées est vraiment important. Cela aide certainement s’il existe une stratégie, que ce soit dans un État ou dans une nation, pour décarboner, créant l’urgence de se déployer. Nous pensons que les marchés qui ont besoin d’une alimentation à haute fiabilité, comme les centres de données et l’acier et le béton qui sont de gros consommateurs d’énergie [are a fit.] Nous avons besoin d’eau, nous avons besoin d’un réseau, nous avons besoin d’un site géologique stable. GW : Y a-t-il une chance que vous vous retrouviez dans l’état de Washington ? Je sais que les Tri-Cities étaient si impatients de vous avoir là-bas. Burkey : Supprimer éventuellement. Energy Northwest (qui gère le seul réacteur nucléaire de Washington) est l’un de nos partenaires et ils apportent beaucoup à la table sur les aspects des licences et des opérations, par exemple. Je pense donc que c’est possible. J’aimerais bien en voir un dans notre état. Et le marché américain est généralement celui sur lequel nous allons concentrer notre attention initiale, mais nous parlons clairement d’autres marchés dans le monde.

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